Misión Marte: tecnología para otro mundo

Siempre presentes: los fiables motores de corriente continua de maxon motor, el especialista suizo. No hemos encontrado hombrecillos verdes en Marte, pero sí antiguos cauces de ríos y mares secos. Y las misiones de la NASA revelan cada vez más secretos del Planeta Rojo.

Quién sabe si el ser humano no va a establecer asentamientos en Marte en un futuro cercano. Los nuevos colonos podrían extraer agua congelada del subsuelo, usarla como agua potable y cultivar vegetales en invernaderos. Y al anochecer podrían sentarse a mirar la Tierra, donde se pusieron los cimientos para su misión. ¿Una situación poco verosímil? De ninguna manera. En los últimos 20 años se ha avanzado muchísimo en la investigación de Marte. Y maxon motor ha contribuido en gran medida con sus motores de precisión. En cuatro misiones de la NASA, los productos de la empresa suiza han llegado hasta Marte. Los datos recopilados en dichas misiones nos acercan cada vez más al objetivo de un vuelo tripulado hasta nuestro planeta vecino. Cada expedición aporta importantes conocimientos también para maxon motor. Así, el director ejecutivo Eugen Elmiger comenta: “En el espacio, nuestros motores de corriente continua con y sin escobillas están expuestos a condiciones durísimas, con frío y calor extremos, impactos, vibraciones. Estas experiencias nos permiten mejorar nuestros productos para su uso en la Tierra”.

Un logro histórico

De momento son robots equipados con los motores dc los que hacen el largo viaje hasta Marte. Estos exploran paisajes inhóspitos, analizan muestras de rocas y sacan impresionantes fotografías. El primero de ellos fue Sojourner, un rover de seis ruedas que se posó en Marte el 4 de julio de 1997. Un momento histórico, ya que hasta entonces habían fracasado todos los intentos de enviar un vehículo a Marte. Sojourner era pequeño y pesaba solamente 10,5 kg. Recorrió zonas arenosas y nos envió datos e imágenes durante casi tres meses, ¡mucho más tiempo que lo previsto! El vehículo se movía mediante electromotores de corriente continua de maxon motor. Estos motores dc de primerísima calidad,dotados de bobinado sin hierro, estaban instalados en las ruedas y servían tanto para dirigir el vehículo como para operar la instrumentación científica. Para hacer realidad aquel proyecto, los ingenieros de maxon tuvieron que trabajar nada menos que cuatro años junto con el personal de la NASA. Su éxito fue aclamado en todo el mundo Desde entonces “Marte” y “maxon motor” son dos conceptos estrechamente ligados entre sí. Pero aquello fue solo el principio.

Los gemelos en el Planeta Rojo
El éxito de la misión del Sojourner estimuló a la NASA a planificar en poco tiempo el siguiente asalto a Marte. Esta vez se iban a enviar dos rovers al mismo tiempo: Spirit y Opportunity, dos vehículos idénticos. Eran notablemente mayores que su predecesor (pesaban unos 185 kg) y estaban equipados con sistemas técnicos más volucionados.Los rovers eran capaces de sacar fotografías, raspar el terreno y perforar rocas. Su misión: encontrar vestigios de que hubiera habido agua en Marte y, por tanto, quizás también seres vivos. Ambos vehículos superaron todas las expectativas. Su vida útil prevista era de tres meses. Sin embargo, Spirit siguió transmitiendo señales a la Tierra durante seis años. Y su hermano Opportunity prosigue su andadura diez años después de posarse en Marte y de haber recorrido entretanto más de 40 km. También los motores de corriente continua de maxon motor cumplen aún su función fiablemente, a pesar de todas las tormentas de arena y fluctuaciones de temperatura desde −120 hasta +25 grados. Cada rover tiene 35 motores dc de precisión, los cuales se ocupan de mover las seis ruedas, accionar el mecanismo de control, el brazo del robot, el perforador de roca y las cámaras. Se usaron asimismo ocho motores dc de maxon motor en la unidad de aterrizaje de cada vehículo.

Regalo de cumpleaños de Opportunity
Aunque ya tenga algunos achaques por la edad, Opportunity sigue dando uchísimas alegrías a los científicos. Justo en su décimo aniversario, en enero de 2014, encontró vestigios de agua en los estratos de roca analizados del cráter Endeavour. Y no solo eso: los datos indican que hace miles de millones de años ha debido de existir en ese lugar un lago donde reinaban condiciones adecuadas para la vida.

La búsqueda del hielo oculto

Lo que sí hay en Marte es hielo, concretamente en ambos casquetes polares. Los investigadores suponen que debe de haber hielo también en otras partes del planeta, aun cuando se halle en el subsuelo. Para tratar de demostrar esta hipótesis se envió a Phoenix. Este se posó en Marte en 2008 y es, a diferencia de sus predecesores, una sonda espacial estacionaria. No hubo que esperar mucho hasta que se obtuvo la prueba deseada, calentando una muestra de suelo y constatando la presencia de vapor de agua. Este descubrimiento también fue motivo de júbilo en la sede de maxon motor en Sachseln, ya que para esta misión la NASA había elegido motores dc de precisión de la serie RE del especialista suizo. Estos motores dc con escobillas y con especiales rodamientos a bolas se utilizaron en el Phoenix para orientar sus paneles fotovoltaicos.

Marte tiene una nueva estrella
A los investigadores no les bastaba ya con los éxitos obtenidos. Así es que acometieron un proyecto aún más ambicioso y empezaron a planificar el envío de otro rover a Marte. Este rompió todos los moldes. Curiosity, la nueva estrella de los rovers, pesaba 900 kg y tenía el tamaño de un coche utilitario. En agosto de 2012 se posó en el Planeta Rojo equipado con un brazo robótico, además de un cromatógrafo y un espectrómetro para analizar muestras de roca y tierra: siempre a la búsqueda de vestigios de vida en el pasado. Sus baterías de radioisótopos constituyen una fuente de alimentación eléctrica fiable, mientras que en las articulaciones electromecánicas incorpora encoders MR de maxon motor. La función de estos últimos es la de controlar los motores.ntretanto Curiosity no solo ha dejado sus huellas en la arena roja, sino que ha recopilado datos muy valiosos para la ampliación de los conocimientos científicos sobre Marte. Ha descubierto, por ejemplo, los elementos primordiales de la vida en el subsuelo marciano, es decir, hidrógeno, oxígeno y carbono. Esto es un claro indicativo de que en otros tiempos nuestro planeta vecino reunía las condiciones necesarias para la vida. Además, Curiosity sacó fotografías tan nítidas del paisaje que su observador tiene la sensación de encontrarse físicamente en Marte,lo cual podría convertirse en realidad en un futuro cercano. Porque, si bien hay bastantes obstáculos que superar hasta el primer vuelo tripulado a Marte, los rovers de la NASA han abierto ya el camino.

¡La aventura de Marte continúa!
La agencia espacial europea ESA está preparando junto con la agencia rusa Roskosmos una misión propia a Marte. En el año 2016 se prevé enviar al planeta vecino una sonda con el nombre ExoMars y dos años más tarde un rover marciano. Este va a ser algo más pequeño que Curiosity, pero va a disponer de una unidad perforadora que puede tomar muestras de roca a dos metros de profundidad. Dichas muestras se analizarán inmediatamente en el rover mismo. Y maxon motor participa también en esta misión con sus motores de corriente continua de precisión de la serie DCX, los cuales van a dar vida al rover Ex-

 © maxon motor ag

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