Más cerca del sol

No existiría la tierra ni habría vida si no fuera por el sol. Sin embargo, nos falta mucho por saber sobre nuestra estrella. Esto está a punto de cambiar. En 2018, ESA lanzará al espacio su sonda Solar Orbiter, dotada de un grueso escudo térmico y motores DC de maxon motor.

Es un acercamiento prudente. Paso a paso, la sonda variará su órbita, aprovechando la asistencia gravitatoria de la Tierra y Venus, para acercarse hasta tan solo 45 millones de kilómetros del sol. Ninguna nave estuvo tan cerca. El viaje de vuelta durará tres veces más.

No va a ser una estancia agradable para la Solar Orbiter: en su cara frontal soportará temperaturas de hasta 520 °C bajo la acción implacable del sol. En todas sus demás caras estará rodeado por el eterno frío del espacio.

El secreto de las erupciones solares
Solar Orbiter es un proyecto que la agencia aeroespacial europea ESA comparte con la estadounidense NASA y del que se espera que marque un importante hito en la exploración solar. Aunque el sol es el responsable del desarrollo de los planetas de nuestro sistema solar e influye decisivamente sobre la vida y el clima, no sabemos mucho sobre esta estrella. Por ejemplo, ¿qué origina los vientos solares? ¿Y las erupciones solares? ¿Y de qué se compone la heliosfera, esa nube de iones que se expande incluso hasta más allá de nuestro sistema solar?

Va a transcurrir aún cierto tiempo antes de que los científicos tengan tales respuestas. En 2018 un cohete norteamericano llevará la sonda al espacio, para que viaje luego durante tres años antes de ponerse manos a la obra. Solar Orbiter nos proporcionará una nueva perspectiva del sol, su superficie y sus casquetes polares. Para ello lleva a bordo alrededor de una docena de cámaras e instrumentos de medición. Algunos de esos sistemas y subsistemas están siendo desarrollados y fabricados en Lausanne, Suiza. La empresa Almatech se ocupa, entre otras cosas, de desarrollar STIX, un telescopio de rayos X con el que observar las erupciones solares y descubrir nuevos conocimientos sobre de la aceleración de los electrones y su proyección en las profundidades del espacio exterior.

Instrumentos con gafas de sol

Al igual que las personas no deben mirar directamente al sol, tampoco los instrumentos de medición pueden hacerlo sin protección. No en vano la intensidad de radiación a bordo de la sonda Solar Orbiter será 13 veces mayor que en la tierra. Su principal medio de protección es un escudo térmico que estará orientado hacia el sol en todo momento. Este tiene algunas “mirillas” que abren la vista al sol para los instrumentos durante las mediciones. Incluso en esas fases se hace indispensable atenuar la irradiación. Por ejemplo, el STIX se protege en tal situación con un filtro de berilio y una red de aluminio que durante las erupciones solares se interpone entre el sol y los 32 detectores con la ayuda de dos motores DC de maxon motor RE 13. Estos dos micro motores de corriente continua están conectados en paralelo, por lo que pueden usarse juntos o por separado, lo que garantiza una vida útil de diez años. Esa es justamente la duración planificada de la misión.

En Almatech, cuatro ingenieros trabajan incesantemente en el sistema de detección, llamado STIX-DEM. “Es todo un desafío desarrollar un equipo nunca antes fabricado e ir probándolo para demostrar que funcionará de forma fiable”, comenta Fabrice Rottmeier, Director de Proyectos Senior. “Al mismo tiempo es una magnífica motivación formar parte de un programa de investigación que estudia temas concernientes al origen del universo y de la vida”.

“Es todo un desafío desarrollar un equipo nunca antes fabricado.”

Las ventajas de los motores DC ligeros
El peso es un factor crítico en las misiones espaciales. Los servo motores DC de maxon motor se montan aquí por este motivo. Rottmeier comenta: “Con los motores de corriente continua maxon motor hemos podido fabricar un escudo térmico que pesa menos de 200 gramos y soporta sin problemas altas vibraciones, por ejemplo durante el lanzamiento”. La reconocida fiabilidad y alta calidad de los servo motores DC y brushless de maxon motor han sido otro criterio decisivo en la selección. Y lo que es más: “Sus ingenieros nos apoyan de forma sumamente flexible y con gran dedicación”.

 © maxon motor ag

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